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今天读到的比较刷新认知的一点是…

今天读到的比较刷新认知的一点是,人类的基因,有许多都是病毒带来的!

通常说到病毒的时候都是很可怕的,小到感冒病毒,大到 HIV、埃博拉等等。
然而,病毒有可能在演化当中扮演了重要的作用!
这种病毒叫「内源性逆转录病毒」(Endogenous Retrovirus)。

故事就是,在很久很久以前,有一种病毒感染了人类祖先,很多被感染的个体生病死掉了。但是有的个体身上发生了奇怪的事情——病毒突然和宿主和平共处,甚至通过某种方式(比如感染性器官和胚胎)注入了后代的基因组里面。
然后这些病毒就不断的、悄无声息地自我复制,然后不断地变异、与人体的基因组更加紧密地融合,有的已经被剥夺了大部分原有的 DNA,只剩下自我复制的关键基因。
而且,有的病毒基因还对人的生存发展有重要作用,比如有一种名叫 HERV-W 的内源性逆转录病毒,能够合成出一种制造胎盘的蛋白质。如果没有这种病毒,我们都没办法出生啦。

最神奇的是,这些病毒不断地变异,成为了人的一部分;然而研究人员通过比照,把原初的病毒 DNA 版本给合成了出来,发现这些合成的「原版」病毒还能继续感染人类。这种病毒1亿年前就进入了人类和许多哺乳动物的祖先基因里,现在也能在马和食蚁兽的 DNA 里找到。

有趣的是,人们最初是从一种叫「鹿角兔」的传说动物里找到研究逆转录病毒的灵感的(长角的兔子??)。这种传说中的兔兔,应该是感染了乳头瘤病毒。这种病毒也是逆转录病毒,它们会「修改」动物的基因,一旦修改得不对,就会致癌,让兔兔长出硬角质,看起来就跟角一样。(蜜汁萌,配图是想象图wwww)

以上其实是来自纽约客科学专栏作家(非常有名的)卡尔·齐默(Karl Zimmer)的新书《病毒星球》(A Planet of Virus),是@桔子帮小帮主 翻译的。书很薄,非生物专业友好,一个晚上就能读完,而且……非常刷新认知……!(还送了一张病毒 image 的美术贴纸,但没附简介,差评[doge]

有一句话特别打动我:「原本就没有什么“它们”和“我们”之分——生物在本质上只是一堆不断混合、不断闪转腾挪的 DNA 而已。」实在是太贴切了!

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